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09 de mayo de 1915 – Inicio de la Segunda Batalla de Artois

09 May

Inicio de la Segunda Batalla de Artois

Después del final de la Batalla del Marne, en septiembre de 1914, la cual las fuerzas francesas y británicas habían logrado contener la ofensiva alemana, haciendo fracasar el meticuloso Plan Schlieffen, se sucedieron una serie de batallas indecisas conocidas como las de la “Carrera al Mar”, con el objetivo de ambos bandos de flanquear las posiciones del enemigo. Para finales de ese año, luego de las batallas del río Yser y de la Primera de Ypres, el frente se había estabilizado desde el Canal de la Mancha hasta la frontera suiza.

Esta situación llevó al General Joseph Joffre, comandante en jefe del Grand Quartier Général (GQG), planifico una serie de contraofensivas con el objetivo de expulsar al enemigo del suelo patrio, las mismas tuvieron lugar en varios puntos del frente, como en Artois, Champagne y Saint Mihiel, mientras que los aliados de la BEF – British Expeditionary Force, avanzaron en Neuve Chapelle, sin embargo pese al ímpetu, los ataques fracasaron debido no solo a que las fuerzas alemanas bien atrincheradas lograron resistir la embestida, sino también a problemas de logística y coordinación entre los mandos y el frente.

Estos fracasos generaron malestar y severas críticas contra la dirección estratégica que el General Joffre había desarrollado, tanto en el seno del ejército como en el gobierno, entre los meses de marzo y abril de 1915, el Presidente Raymond Poincaré organizó una serie de reuniones entre el comandante en jefe del ejército y el Consejo de Gobierno, a cargo del Primer Ministro René Viviani, donde se debatieron profundamente los informes de las operaciones ofensivas fallidas. Desde ese momento, el General Joffre dejo de tener libertad de acción a su antojo como a inicios de la guerra, por lo que de ahora en más cualquier tipo de iniciativa de relevancia debía consultarlo con sus subordinados. Pese a las pérdidas, varias lecciones habían sido aprendidas, los métodos de avance se habían modificado y nuevas armas y equipos de asedio fueron entregadas a las fuerzas en el frente. El mayor número de artillería pesada envalentonó al mando francés que una nueva ofensiva podía romper el frente alemán y lograr el tan ansiado objetivo de expulsar al invasor del suelo nacional.

Por su parte, el Jefe del OHL-Oberste Heeresleitung, General Erich von Falkenhayn estaba satisfecho con las exitosas acciones defensivas llevadas a cabo por sus ejércitos desde finales de 1914 en el Frente Occidental, hacia Febrero y Marzo del siguiente año, nuevas divisiones se habían formado, creando al XI° Ejército que sería utilizado para una ofensiva, sin embargo la complicada situación de los aliados austro-húngaros ante los rusos en el Frente Oriental, obligo a su traslado, junto a otras divisiones anteriormente formadas. Por lo que la estrategia desarrollada sería prácticamente defensiva. Se construyeron defensas por detrás de la línea del frente, con el objetivo de retrasar un avance enemigo, para darle tiempo a las reservas para lanzar un contraataque.

Desde Enero de 1915, el Grand Quartier Général (GQG), comenzó a planificar un avance en la región de Artois un frente que iba desde la capilla sobre la meseta de Notre Dame del llamado espolón de Lorette al sur del “Labyrinth” (Laberinto), una red que cubre 2 millas cuadradas (5.2 km2) de trincheras y túneles a través del camino de Arras-Lens al norte de las poblaciones de Ecurie y Roclincourt. El espolón era el límite sur de la llanura que se extendía al norte del canal Béthune-La Bassée, su largo era de 6 millas (9,7 kilómetros) con varios sectores sumamente boscosos. Hacia el oeste se encontraba la aldea de Saint Nazaire y el barranco boscoso de Mathis, mientras que al este estaban los barrancos de “Los árabes”, Vía Blanca y Souchez. El terreno donde se desarrollaría el avance era sumamente difícil, dado el sinnúmero de bosques, barrancos que facilitaban el establecimiento de posiciones defensivas.

La acción sería desarrollada por el 10° Ejército, a cargo del General Victor d´Urbal designado el 02 de Abril, que contaba con seis cuerpos de infantería, uno de caballería, además de tres divisiones de reserva. En el flanco derecho se posicionó el 10° Cuerpo, del General Henri Wiberl, mientras que en dirección norte se asentaban el 17° del General Nöel Dumas, el 20° del General Maurice Balfourier, el 33°, compuesto por tropas marroquíes, del General Philiephe Pétain, el 21° del General Paul Maistre y finalmente el 9° del General Louis Curé, que enlazaba al norte con el 1° Ejército Británico.
El plan consistía en que el 10° Ejército avanzaría por un frente de unos 15 km. (9,3 millas), mientras que la acción principal se desarrollaría en el centro, en una extensión de 10 km. (6,2 millas), por parte de los cuerpos 17°, 20° y 33°, mientras que el 21°, avanzaría junto a dos divisiones en dirección al barranco de Notre Dame de Lorette. El objetivo primordial era tomar Vimy Ridge y sostenerlo ante el previsible contraataque enemigo. Además el cuerpo de caballería y las divisiones de reserva atacarían por la llanura de Douai. El General d´Urbal había planificado un bombardeo corto de solo cuatro horas para conservar la sorpresa, sin embargo sus superiores, el General Joffre, y el General Ferdinand Foch, comandante del Groupe Provisoire du Nord (GPN) se lo impidieron y decidieron que el mismo sería de cuatro jornadas.

Por su parte, desde finales de 1914, los ingenieros alemanes del VI° Ejército del Kronprinz Rupprecht de Baviera, habían estado mejorando las líneas de defensa entre las poblaciones de Arras y Lens, además habían conservado la mayor parte de las alturas del barranco de Lorette, como la totalidad de los de Vía Blanca y Souchez, además habían sido cavadas cinco líneas defensivas en el barranco de “los árabes” a través de la carretera Arras-Béthune cerca de la aldea de Aix-Noulette. Cada 100 yardas (91 metros) de la línea había un nido de ametralladoras, además había dos puestos fortificados, uno al nordeste de la Capilla de Notre Dame de Lorette, y el otro al sur en el Molino azucarero de Malon. Otro punto fuerte de la línea era el poblado de Carency, al sur de Sain Nazaire Ablain, que se encontraba defendido por cuatro líneas de trincheras, además cada calle y casa había sido fortificado. En otro sector, al sur de la población de San Vaast Neuville, se amplió el llamado “Labyrinth” a ambos lados de la carretera Arras-Lens.

Las posiciones alemanas frente al 10° Ejército del General d´Urbal, eran ocupadas al norte por el XIV° Cuerpo del Teniente General Karl Heinrich von Hänisch y al sur por el I° Cuerpo de Reserva Bávaro del General de Infantería Caballero Karl von Fasbender que se asentaba sobre la línea que unía el barranco de Souchez con la orilla sur de los escarpados de Arras. Si bien el Alto Mando Alemán era consciente de un inminente ataque francés, creía que se desarrollaría al norte de la ciudad de Arras, por lo que se desprotegió el sector en Artois, pese al incremento del fuego de artillería, el clima nublado no permitía el reconocimiento aéreo, por lo que el movimiento de las tropas francesas paso desapercibido.
A pesar de esta ventaja, el retraso de la llegada de las piezas de artillería condujeron a un aplazamiento del ataque del 01 de Mayo al 07, por lo que el bombardeo comenzó el 03, y a pesar que el mal tiempo reducía la visibilidad, el mismo se extendió por seis días, finalmente el día 08, fue enfocado principalmente contra las primeras líneas de defensas enemigas que sufrieron graves daños, cuatro horas antes de finalizar, el fuego de los cañones fue dirigido contra las líneas de comunicación y abastecimiento.

Finalmente el bombardeo final se inició a las 06:00 hs. de la mañana del 09 de Mayo de 1915, con una duración de una hora. Para las 08:00 hs. las minas de explosivos cavadas durante semanas por mineros fueron detonadas frente a la aldea de Carency y el espolón de Lorette, seguido por un intenso bombardeo de casi dos horas. Para las 10:00 hs., comenzó el avance en el flanco sur del frente de ataque, de la infantería con un tiempo excepcional y un terreno seco. Tres líneas defensivas delante del espolón de Lorette fueron tomadas por cazadores y la infantería de línea del 21° Cuerpo del General Maistre, aunque sufriendo un importante número de bajas. Sin embargo un punto fortificado en el centro de la línea alemana no fue capturado, además una batería artillería alemana en las cercanías de Agres, comenzó a bombardear las trincheras perdidas, mientras que un nido de ametralladoras en Saint Nazaire, barría a la infantería. La lucha se extendió hasta la noche, cuando los franceses comenzaron a fortificar las posiciones logradas.

Frente a Carency, las trincheras fueron tomadas, sin embargo contrariando las órdenes, la infantería francesa continúo con el objetivo de tomar el poblado, pero el fuego de artillería de un fuerte más al este, freno el avance. En definitiva, para el final de la jornada, el 21° Cuerpo del General Maistre, había avanzado unas 220 yardas (200 metros) a través del laberinto de fortificaciones del barranco de Lorette, mientras que el del 9° del General Curé había sido mucho menor.
En el flanco norte del 33° Cuerpo del General Pétain, la 70° División atacó en dirección a los poblados de Saint Nazare y Souchez, y los puntos fuertes de “Bois 125” y la refinería de azúcar, y si bien alcanzó la periferia de los poblados, debieron retirarse ante un inesperado contraataque del enemigo. En el centro, la División Colonial Marroquí atacó velozmente con dos oleadas de “tropas de choque”, dejando atrás a varios puestos de resistencias alemanas que serían eliminadas por los llamados “limpiadores”. Las líneas de alambradas alemanas habían sido destruidas, por lo que el avance fue más fácil, por lo que estás tropas de avanzada lograron llegar y atrincherarse en Vimy Ridge, luego de cubrir unas 4.300 yardas (3.900 metros), siendo apoyadas después por la llegada de los equipos de ametralladoras.

Entre las 10:15 hs. de la mañana y la 01:30 hs. de la tarde, el General d´Urbal, para explotar el éxito ordenó el avance de las divisiones de reserva, que comenzaron a ser bombardeadas a la distancia por la artillería pesada alemana, a pesar de ello, la 77° División logró alcanzar la aldea de Givenchy-en-Gohelle, el cementerio de Souchez y Château de Carleul tomando cerca de 500 presos y treinta ametralladoras, sin embargo fueron obligados a retirarse en dirección a la carretera Souchez-Neuville. Además la infantería francesa perdió la protección de su propia artillería ya que se encontraba al límite de su rango de fuego.

En otro sector, la 39° División del 20° Cuerpo del General Balfourier, cruzó las trincheras enemigas en La Targette, donde dos puntos fuertes contenían piezas de artillería, pero fueron inutilizados por la rapidez del avance. Finalmente a las 11:15 hs. de la mañana, la posición fue ocupada, tomando unos 350 prisioneros, la misma fue consolidada sobre todo por la llegada de la artillería de campaña que comenzó a hostigar al enemigo. La presión continúo en dirección a Neuville, por parte de la 11° División al sur de Vimy Ridge, contra los defensores del llamado “Labyrinth” (Laberinto), para el final del día en el sector centro, los franceses habían logrado un punto de apoyo en las casa del extremo sur de la aldea y en el cementerio.

A pesar de estos logros, era evidente que el ataque francés no había sido homogéneo, ya que si bien en el sector principal, los avances habían sido importantes, en los flancos habían sido ineficaces, ya que en el sur, las tropas del 17° Cuerpo del General Nöel, habían sido detenidas en la llamada “tierra de nadie” por el fuego de los nidos de ametralladoras, al igual que el 10° Cuerpo del General Wiberl.

Al caer la noche, el 10° Ejército del General d´Urbal había tomado 3.000 prisioneros, diez cañones de campaña y cincuenta ametralladoras, aunque las propias bajas habían sido altas y el avance había sido solamente exitoso en el sector del 33° Cuerpo, además la escasez de proyectiles hacía difícil que un nuevo bombardeo se iniciase. Sin dudas había sido una jornada sumamente dura en el inicio de la llamada Segunda Batalla de Artois.

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Mapa de los sucesivos ataques franceses en el inicio de la Segunda Batalla de Artois.
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Soldados franceses avanzando en dirección a Notre Dame de Lorette
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Publicado por en 9 mayo, 2015 en 1915

 

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