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18 de Junio de 1915 – Final de la Segunda Batalla de Artois

18 Jun

Final de la Segunda Batalla de Artois

Hacia la primera semana de Junio de 1915, los cuerpos que conformaban al 10º Ejército Francés del General Victor d ´Urbal, no habían logrado obtener ganancias territoriales significativas frente a las posiciones bien defendidas del VIº Ejército Alemán del Kronprinz Rupprecht de Baviera en la región de Artois, en el marco de la ofensiva lanzada desde principios de Mayo.

El día 08 de Junio de 1915, las tropas francesas lograron ocupar la estratégica población de Neuville St. Vaast, como así también lograr ciertos avances en el llamado “Labyrinth” en dirección a la aldea de Hebuterne. Este avance llevó a que el superior del General d´Urbal, el comandante del Groupe Provisoire du Nord (GPN), General Ferdinand Foch, decidiese apoyar el ataque con el avance de los ejércitos, 2º del General Noel de Castelnau, 6º de General Pierre Joseph Dubois y 7º del General Louis de Maud´huy, como así también el apoyo del 1º Ejército Británico de Sir Douglas Haig, que avanzaría en la región de Flandes.

El bombardeo se iniciaría en la madrugada del 13 de Junio, y la disposición de las fuerzas del 10º Ejército, fue que el 21º Cuerpo bajo el mando del General Paul de Maistre, avanzaría desde Lorette Spur, en dirección a Bois de Givenchy, mientras que el 20º Cuerpo del General Maurice Balfourier completaría la captura de la aldea de Neuville y un importante sector del “Labyrinth”. Por su parte el 33º del General Philiephe Pétain marcharía hacia el norte y ocuparía las aldeas y posiciones de Souchez, Château Carleul, Côte 119 y Givenchy-en-Gohelle. El 9º Cuerpo del General Louis Curé se posicionó entre los cuerpos 33º y 20º con el objetivo de tomar Vimy Ridge.

La preparación del fuego de artillería fue sumamente cuidadosa, ya que las vanguardias del 9ª Cuerpo informaron mediante bengalas la posición de la mayor parte de las defensas enemigas a bombardear, sobretodo en el cruce de caminos llamado 5 Chemins. Sin embargo pese a los esfuerzos, careció de eficacia, debido principalmente a la falta de comunicación, ya que el mismo 13 de Junio, un regimiento de la 70ª División, había logrado tomar una parte de la trinchera enemiga en las cercanías a la refinería de azúcar de Souchez, cuando sufrió el bombardeo de su propia artillería. Pese a ello, el 14 de Junio, volvieron a tomar otra pequeña franja de territorio, son embargo, en la madrugada del día siguiente fueron relevados por parte de la 13ª División.

A pesar de estos éxitos, en las primeras horas de la mañana del 15 de Junio, el comandante de la 17ª División que ocupaba el flanco derecho del 9º Cuerpo, le envía una nota al comandante Gral. Curé, que los preparativos habían sido insuficientes, por lo que la infantería no pudo avanzar los 300 metros requeridos, sino que se atrincheraron agotadas a mitad de camino. La situación se complicaba, dado que los ingenieros alemanes habían hecho construir alambradas unos 50 metros por delante de las trincheras, lo cual fue advertido por las patrullas de reconocimiento, ya que la artillería de campaña había sido inútil en destruirlo. Sin embargo para suerte de los infantes, los modernos cañones de 155 mm, permitieron a tiempo para crear varias brechas en las líneas.

En la mañana del 16 de Junio, las condiciones meteorológicas hicieron que la visibilidad fuera mínima, por lo que la artillería pesada francesa desencadenó un bombardeo lento hasta las 12:15 hs. Cuando las andanadas se hicieron más intensas y de mayor distancia hasta los límites de Vimy Ridge, hasta que la infantería pudo llegar. Sin embargo para las fuerzas del 9º Cuerpo, las defensas alemanas estaban intactas, por lo que los infantes de la 17ª División fueron barridos por el fuego de las ametralladoras y de la siempre eficiente artillería de campaña alemana, por lo que debieron volver a sus propias posiciones, sus colegas de la 18ª División tuvieron más suerte ya que lograron alcanzar la primera línea enemiga, por lo que sus oficiales decidieron organizar un segundo ataque por la tarde.

Las baterías de artillería de los cuerpos 9º, 20º y 33º dispararon 10.000 proyectiles que contenían gas tóxico y material incendiario sobre las posiciones enemigas de infantería en Neuville, Souchez y Angres y de artillería en la Granja de La Folie, que se vio obligada a interrumpir su propio bombardeo. Lo que permitió que las divisiones 17ª y 18ª lograran avanzar una vez más. Por su parte, sobre el flanco derecho, la 39ª División del 20º Cuerpo, fue rechazada en su primer intento de avance, por lo que su mando decidió preparar un nuevo bombardeo para las 15:20 hs. Sin embargo, volvió a fallar como los nuevos intentos de las divisiones 17ª y 11ª en sus dos flancos.

En el sector del 33º Cuerpo del General Pétain, la descansada división marroquí no tuvo problemas en tomar las primeras líneas de defensas alemanas, sin embargo con el correr de las horas a medida que progresaban, las dificultades se incrementaban ya que los ingenieros habían hecho cavar refugios profundos por lo que la mayoría de los infantes estuvieron a salvo de la artillería francesa, por lo que tuvieron el tiempo necesario para tomar posiciones y hacer frente a los duros soldados coloniales del norte del continente africano. A pesar de ello, pudieron alcanzar la llamada Cote 119, sin embargo fueron frenados por el fuego procedente de la aldea de Souchez, además las tropas de refuerzo quedaron rezagadas por los heridos, la custodia de los prisioneros y el fuego de la artillería alemana, por lo que solamente pudieron llegar a las 20:00 hs. Las bajas fueron altas, debido a los sucesivos contraataques enemigos con granadas de mano.

Más al norte, la división 77ª atacó Souchez, donde el efecto de los proyectiles había sido escaso, dado que las defensas solamente se podían destruir con obuses que fueron traídos al frente solo doce horas antes de iniciar el bombardeo. Esto llevó a que el 159º Regimiento se encontrase en sector con las alambradas enemigas, por lo que debió retirarse ante el fuego alemán. Por su parte el 97º Regimiento pudo tomar el cementerio de la aldea, pero ante las retiradas del 159º Regimiento y las dificultades de la División Marroquí, hicieron que el ataque final fuese imposible. En horas de la tarde un nuevo ataque fue frenado por el fuego de respuesta alemán.

En el área del 21º Cuerpo del General de Maistre, la 70ª División fue bombardeada de manera intensa por la artillería enemiga de largo alcance, aunque logró avanzar hacia Château Carleul pese a la resistencia, aunque debió detenerse para no perder contacto en su derecha con la 77ª División. Los regimientos 360º y 267º, no pudieron avanzar debido al intenso fuego, a excepción del flanco derecho, donde la vecina 13ª División había progresado unas 160 yardas (150 metros). En el flanco norte del cuerpo el avance fue más prometedor, ya la 48ª División luego de una dura lucha logro avanzar 1 kilómetro. Por su parte en el flanco izquierdo, los ingenieros de la 43ª División hicieron explotar minas por debajo de las trincheras enemigas, por lo cual pudieron avanzar sin permitir que los alemanes pudiesen contraatacar.

A pesar de estos mínimos avances, el General d´Urbal ordenó continuar con los ataques en la mañana del 17 de Junio, a la División 77ª y al 9º Cuerpo del General Curé en los flancos del 33º Cuerpo, dado que la posición de la División Marroquí era insostenible. El ataque fue ordenado para las 16:00 hs., aunque fue aplazado, sin embargo la contraorden no llegó en varios sectores del frente, por lo que varias unidades avanzaron, encontrándose con las alambradas sin cortar para luego recibir el fuego de la artillería, tanto de la propia como la del enemigo. A pesar de los contratiempos, la 70ª División y las que componían el flanco norte del 21º Cuerpo lograron tomar varias posiciones enemigas con muchas bajas, en cambio en el sur, el 9º Cuerpo no pudo progresar.

Para el 18 de Junio de 1915, el General d´Urbal decidió concentrar la capacidad ofensiva del resto de su 10º Ejército contra Vimy Ridge, por lo que ordenó al 9º Cuerpo hacer caso omiso a las defensas alemanas en la aldea de Neuville, sin embargo ante esto, el General Balfourier al mando del 20º Cuerpo sobre el que recaería la mayor parte de la acción, se negó a avanzar, al no tener la cobertura en el flanco norte. A pesar de esto, los ataques fueron lanzados, y una vez más no lograron progresar debido al ineficiente uso de la artillería que no pudo destruir las alambradas que hacían más difícil el avance de la infantería sobre un terreno de pendiente inversa, contra posiciones defensivas prácticamente inexpugnables.

Ante estos movimientos inútiles, en la noche de ese mismo día, el General d ´Urbal, recibió órdenes de su superior el General Foch de finalizar con toda acción ofensiva, por lo que la llamada Segunda Batalla de Artois llegaba a su final. Su resultado fue una victoria defensiva alemana, ya que los cuerpos del VIº Ejército del Kronprinz Rupprecht de Baviera lograron sostener en la mayoría de los casos las líneas del frente. En cuanto a las bajas, los franceses sufrieron alrededor de 102.500, sin contar a las casi 28.000 británicas en los combates de Aubert Ridge y Festubert, por su parte los alemanes tuvieron algo más de 73.000.

Sin dudas era un nuevo fiasco para los intentos del General Joffre por retomar la iniciativa, en cambio su contraparte, el General Erich von Falkenhayn estaba satisfecho por el desempeño de sus fuerzas pese a la complicada situación de combatir en dos frentes al mismo tiempo.

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Mapa del avance por parte de la División Marroquí en dirección a la Còte 119.
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Representación artística de la lucha por la conquista de Neuville St. Vaast
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Publicado por en 18 junio, 2015 en 1915

 

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