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30 de Enero de 1916 – La prueba de una nueva arma

30 Ene

La prueba de una nueva arma

A medida que el Frente Occidental se estancaba, los funcionarios de todas las naciones comenzaban a buscar alternativas para tratar de sobrepasar las trincheras, en el Imperio Británico la iniciativa corrió por parte de la Royal Navy, en la figura del Primer Lord del Almirantzago Sir Winston Churchill quien ordenó a un grupo de ingenieros el diseño de algún tipo vehículo para solucionar la dificultad de avanzar por la llamada “tierra de nadie” formada entre ambas líneas de trincheras.

Luego de la presentación de varias propuestas, el 22 de Julio de 1915 el contrato fue otorgado a William Tretton Ashbee director de la William Foster & Company de Lincoln, para el desarrollo del diseño, fueron adquiridos tractores con orugas de la Bullock Creeping Grip Tractor Company con sede en los Estados Unidos.

Finalmente el 11 de Agosto se inicio la construcción, siendo finalmente puesto a prueba el 09 de Septiembre en el mismo patio de la fábrica, aunque presentaba problemas de suspensión en el sistema de orugas, por lo que el Director Tritton junto al ingeniero militar Teniente Walter Gordon Wilson idearon un nuevo sistema mucho más robusto y maniobrable, a la vez que se agregaba un eje trasero con dos ruedas para facilitar la maniobrabilidad siendo finalizado y probado el 22 de Septiembre, logrando un importante éxito, aunque la velocidad era sumamente reducida. El prototipo fue bautizado como “Little Willie”.

El vehículo contaba con un motor Daimler-Knight de 105 HP alimentado por dos tanques de gasolina, ubicado en la parte posterior, estaba equipado con una torreta fija en la cual se adoptaría una ametralladora Vickers 2. En la parte delantera dos hombres estaban sentados en un banco estrecho; desde donde uno controlaba, el volante, el embrague, la caja de cambios principal y la válvula reguladora; mientras que el otro el funcionamiento de los frenos. La longitud total era de 8,08 metros. Y su coraza, no era de acero sino placas de hierros de utilizados para la fabricación de calderas.

Pese a los avances, uno de los problemas principales de Little Willie, era que torreta puesta por encima del casco habría hecho que el centro de gravedad fuese demasiado alto en caso de subir el parapeto de una trinchera alemana que alcanzaban generalmente los 4 pies de altura. Ante estos problemas el Ingeniero Tritton y el Teniente Wilson comenzaron a trabajar en un nuevo diseño, que para solucionar el problema de la suspensión, las orugas fueron dispuestas en forma romboidal alrededor del casco y se puso el armamento en casamatas a los lados del vehículo.

La maqueta presentada, fue aprobada por el recientemente creado Landships Committee que tenía como misión supervisar la construcción de vehículos para ser utilizados en las trincheras del frente occidental. Por lo que hacia Diciembre de 1915, en la misma época que los franceses experimentaban con un vehículo similar en la región de Souian, se ponía en marcha la construcción del Mark I. Su estructura era romboidal con un bajo centro de gravedad y con largas orugas, capaces de cruzar los terrenos destruidos de la llamada “Tierra de Nadie”. Su armadura de protección era de 8 mm. El motor de funcionamiento era el mismo que el utilizado en “Litle Willie”. Para su funcionamiento, necesitaba de 8 tripulantes que debían soportar condiciones de altas temperaturas.

Fueron diseñados dos versiones, una llamada “Male” (Macho), que pesaba 28 tn y contaba con dos pequeños cañones QF de 6 libras y tres ametralladoras de Hotchkiss de 8 mm. Por su parte el modelo “Female” (Hembra) pesaba 27 tn, y estaba armado con 4 ametralladoras 0.303 Vickers y una Hotchkiss de 8 mm.

Finalmente el 30 de Enero de 1916, fue puesto a prueba en el patio de la fábrica, por primera vez el prototipo final del Mark I, sobre un terreno que simulaba un campo de batalla con parapetos, trincheras, pozos de bombardeos y alambrada de púas, logrando una grata impresión, no solo de sus diseñadores, sino también de los miembros del Landships Committe, que decidieron en los próximos días convocar al Ministro de Guerra Mariscal de Campo Lord Horatio Kitchener y al de Municiones David Lloyd George para ser participes de una nueva demostración.
La necesidad de hacer frente a las guerras de trincheras había llevado al diseño y construcción de un vehículo capaz de sortear las dificultades de un terreno desigual.

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Pruebas del prototipo de Tanque “Little Willie”.
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Primeras maniobras del Mark I, supervisadas por el Ingeniero William Tretton Ashbee y el Teniente Walter Gordon Wilson.
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Publicado por en 30 enero, 2016 en 1916

 

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