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21 de Febrero de 1916 – Inicio de la Batalla de Verdún

21 Feb

Inicio de la Batalla de Verdún

Las Razones

El fracaso de las sucesivas ofensivas franco-británicas en el otoño de 1915, en la región de Champagne y Flandes, llevaron no solo a la pérdida inútil de vidas y recursos, sino también al estancamiento total del Frente Occidental, que cubría aproximadamente unos 750 km. Desde el Mar del Norte hasta la frontera con Suiza, pasando por las ciudades de Nieuport, Compiègne, Reims, Verdún y la región de Nancy.
Esta estrategia era favorable a los intereses alemanes, dado que el OHL-Oberste Heeresleitung (Alto Mando Alemán), priorizó a lo largo de todo el año de 1915, el desarrollo de las acciones del Frente Oriental, donde a diferencia del Oeste, su importante extensión daba lugar a maniobras de basadas en el movimiento. Sus exitosas ofensivas sobre los ríos Bug y Narew, le permitieron junto a sus aliados austro-húngaros expulsar a los rusos de todo el territorio polaco.

Para finales de ese año, la atención de los mandos de las Potencias Centrales se centro en los Balcanes, donde luego de una rápida ofensiva a la que se sumo el Reino de Bulgaria, lograron capturar la totalidad del territorio del Reino de Serbia y acorralar a las fuerzas enviadas por la Entente Cordiale en los alrededores del puerto griego de Salónica. Al mismo tiempo, los austro-húngaros lograban contener las poco efectivas ofensivas italianas a lo largo del río Isonzo.

Pese a los fracasos, el General Joseph Joffre, comandante en jefe del Ejército Francés aún cree contar con la ventaja, por lo que luego de varias conferencias con los demás mandos aliados, cree imperativo que para la primavera-verano de 1916, sendas ofensivas deberán ser lanzadas en todos los frentes, siendo la principal en el Frente Occidental, en la región del Río Somme, en el norte de Francia.
En cambio su contraparte alemana, el competente y metódico General Erich von Falkenhayn, cree que el conflicto debe llegar pronto a su final, porque cree que el Imperio Británico apoyado en el efectivo bloqueo de la poderosa Royal Navy, pretende asifixiar a las Potencias Centrales de desgaste. Por lo que el objetivo debía ser castigar a lo que él consideraba como su “espada” en el continente, el ejército francés. En un informe expreso literalmente:

“Hinter dem französischen Abschnitt der Westfront gibt es in Reichweite Ziele, für deren Behauptung die französische Führung gezwungen ist, den letzten Mann einzusetzen. Tut sie es, so werden Frankreichs Kräfte verbluten, da es ein Ausweichen nicht gibt, gleichgültig, ob wir das Ziel erreichen oder nicht. Tut sie es nicht und fällt das Ziel in unsere Hand, dann wird die moralische Wirkung in Frankreich ungeheuer sein … Die Ziele, von denen hier die Rede ist, sind Belford und Verdun.”

(“Detrás de la sección francesa del Frente Occidental existe en las cercanías objetivos, para lo cual el liderazgo francés se ve obligado a utilizar hasta el último hombre. Si lo hace, ya que las fuerzas de Francia se están desangrando porque no hay evasión, no importa si los alcanzamos o no. Si no lo hace y el objetivo cae en nuestras manos, entonces el efecto moral en Francia será enorme… los objetivos de la cual se hace referencia aquí son Belford y Verdún “).

En definitiva el objetivo era atraer al ejército francés a un combate sumamente sangriento en un sector caro para su orgullo, con el objetivo de desgastarlo al máximo, obligando a sus mandos a pedir la paz.

De los dos objetivos que menciona, Verdún era el que tenía más razones favorables:

En primer lugar se trata de una posición estratégica sumamente importante, dado que configuraba una saliente en una región minera e industrial de Briey-Thionville junto al complejo ferroviario de Metz, desde donde los franceses podían lanzar un ataque amenazando las líneas de comunicaciones y suministros.

Además la ciudad se encuentra prácticamente rodeada por las fuerzas alemanas en tres lados, con una red logística de los ferrocarriles eficientes, mientras que las francesas, pueden ser suministradas a través de una mala carretera y una línea de ferrocarril de vía estrecha. La región fortificada de Verdún, una de las principales plazas del sistema defensivo de Sere Rivieres, se encuentra aislada del resto del frente francés, y más aún pese al desconocimiento del Alto Mando enemigo, el General Joffre, lo está desarmando, pese a las protestas del miembro de la Asamblea Nacional, el Coronel Emile Driant, uno de los pocos oficiales que manifestaban la debilidad del sector.
El General Von Falkenhayn ve en Verdún, la posibilidad de centrar una serie de ataques con fuerzas limitadas en número debido a las condiciones geográficas onduladas a causa del curso del río Meuse.

Sin embargo una de las principales razones, era que para los franceses, era una ciudad mística, cruzada por un gran número de acontecimientos históricos, y si bien para el alto mando no tenía un valor estratégico crucial, para los ciudadanos era un poderoso símbolo de la nacionalidad y el patriotismo.

Preludio a la batalla

– Las defensas francesas.

Sin dudas, el saliente creado alrededor de Verdún era sumamente difícil defender, debido en gran parte al cauce del río Meuse, pese a ello contaba con dos líneas defensivas de fortalezas y fortines, siendo los principales Douaumont y Vaux, sin embargo las destrucciones al principio de la guerra de los fuertes belgas de Namur y Lieja, como así también el francés de Maubegue por parte de la artillería pesada alemana, había llevado a la idea en el seno del mando francés, que este tipo de construcciones eran sumamente inútiles. Prueba de ello es que si bien desde finales de 1915, el servicio de inteligencia francés tenía pruebas fehacientes que la ofensiva alemana se centrará en Verdún, debido a la concentración de tropas y artillería en las regiones de Sedán y Metz y si bien el General Frédéric Herr, comandante de la RFV Région Fortifiée de Verdun (Región Fortificada de Verdún) informa que no cuenta con fuerzas suficientes para defender el sector, el General Joffre ordena retirar varias piezas de artillería de los fuertes para ser enviados a la región de Somme a la vez que solo deja fuerzas con escasas capacidades de combate.

Para abastecer a las posiciones, sólo queda un ferrocarril de vía estrecha (ferrocarril de Meuse) que conecta Bar-le-Duc con Verdun, dado que los alemanes al ocupar Saint-Mihiel en 1914 tienen en su poder la vía estándar que une Verdun con Nancy. Además es, es inapropiado para el transporte de equipo pesado. Junto con el tren se encuentra una carretera local. Esta falta de canales de comunicación con la retaguardia hace que sea aún más frágil este sector del frente.

Pese a que a mediados de Enero de 1916, un nuevo informe de inteligencia basado en reconocimiento aéreo y testimonios de desertores alsacianos y lorenos, como así también a las advertencias del Teniente Coronel Driant a cargo de los batallones 56º y 59º de “Chasseurs” (Cazadores) y de sus superior, el General Herr, quien expresa literalmente:

“ « chaque fois que je demande des renforts d’artillerie, le GQG répond en me retirant deux batteries ! »

(“cada vez que pido refuerzos de artillería, el GHQ (Grand Quartier General) responde mediante el retiro de dos baterías)…

Pese a estos informes, el General Joffre cree que el ataque será en otro sector, dado el poco valor estratégico de la posición, sin embargo a finales de Enero de 1916, ordena al 7º Cuerpo del recientemente designado General de Infantería Georges de Bazelaire, sostener el sector norte de la saliente en la orilla occidental del Meuse, reforzando al 30º Cuerpo del General Paul Chrétein que se ocupaba de defender el sector norte y nordeste en la orilla oriental, finalmente el 2º Cuerpo del General Denis Duchêne, ubicado al este, sobre el Meuse.

En definitiva el General Herr, contaba con 8 divisiones y 1/2 en la línea de combate, y 2 divisiones y 1/2 en la reserva inmediata. En las cercanías, se encontraban los cuerpos 1º del General Adolphe Guillaumat y el 20º del General Maurice Balfourier, pertenecientes al llamado G.A.C. – Groupe d’armées du centre (Grupo de Ejércitos del Centro) del General Fernand Langle de Cary.

En cuanto a la artillería, luego de los constantes retiro del GHQ (Grand Quartier General), había quedado reducida a 388 cañones de campaña y 244 armas pesadas.

– Unternehmen Gericht (Operación Juicio): El plan alemán.

El General Von Falkenhayn, para lograr su objetivo en Verdún, denominad, no esta obligado a desarrollar un importante movimiento de tropas, dado que cuenta con el Vº Ejército bajo el mando del Kronprinz Wilhelm, hijo mayor del Káiser Wilhelm II, y por lo tanto el heredero imperial.
En base a la superioridad artillería pesada, se utilizaría el método Trommelfeuer (Tambor de Fuego) por el cual las armas no disparan por ráfagas, sino por fuego a discreción, generando un bombardeo continúo, que permitiría destruir las defensas del terreno que hay que conquistar.

Para ello fueron alineados 1.225 cañones de todos los calibres, incluyendo 542 obuses pesados. En promedio, un obús de 210 mm cada 150 metros. Se despliegan 13 morteros Krupp “Dicke Bertha” (Gran Berta) de 420 mm, 17 obuses Skoda N3 de 305 mm, cedidos por los aliados austro-húngaros y 2 cañones navales de 380 mm. El número de proyectiles superaban los 2,5 millones. Además disponían para su traslado una excelente red ferroviaria construida a contrarreloj para la ocasión.

En cuanto a los efectivos, el General von Falkenhayn, concentra 72 batallones bien atrincherados en 28 refugios, denominados Stollen (Torta), que una vez finalizado el intenso bombardeo, deberán atacar solamente las posiciones enemigas que se encuentran en la orilla derecha del Meuse. Sin embargo esta postura, es objetada sin tener respuesta positiva por el momento, por el Jefe del Estado Mayor del Vº Ejército el General de Infantería Konstantin von Knobelsdorf, quien cree necesario avanzar sobre las dos orillas, para dar un envión moral a sus subordinados.

Para el ataque de la infantería, frente fue dividida en áreas, la “A”, estaría a cargo del VIIº Cuerpo de la Reserva del Teniente General Johann von Zwehl, la “B” por el XVIIIº del General de Infantería Dedo von Schenk, la “C”, por el IIIº Cuerpo del también General de Infantería Ewald von Lochow y finalmente la “D”, por el General Berthold von Deimling.

Luego del Trommelfeuer, a las 17:00 hs. la infantería de las áreas “A” y “C”, avanzarían con el apoyo de destacamentos de Sturmtruppen (Tropas de Asalto) equipados con granadas y los novedosos lanzallamas. Su misión era ocupar en el primer día, las líneas de trincheras de avanzadas y reconocer las segundas, para coordinar al día siguiente el bombardeo de la artillería, para así mantener de manera constante la presión sobre el enemigo.

Los objetivos iniciales eran las Alturas del río Meuse, sobre una línea desde Froide Terre a Fort Souville y Fort Tavannes, que proporcionaría una posición segura defensiva para rechazar los contraataques franceses. Pese a la planificación, el General von Falkenhayn quería ocupar algunas posiciones estratégicas para dominar con la artillería pesada el campo de batalla, mientras que el Kronprinz Wilhelm y principalmente su Jefe de Estado Mayor, el General von Knobelsdorf eran partidarios de tomar Verdún, por lo que estas diferencias confundieron a los comandantes de cuerpos y demás subordinados.

El Inicio de la Batalla.

Unternehmen Gericht (Operación Juicio) debía iniciarse el 12 de Febrero de 1916, sin embargo las condiciones climáticas adversas, llevaron al mando a retrasarla hasta el 21 de Febrero.

A las 04:00 hs. de esa jornada, un proyectil de 380 mm, explotó en el Palacio Episcopal de la ciudad de Verdún, despertando a los vecinos, sin embargo era solo el llamada “ajuste de disparo”, dado que a las 07:15 hs., se desato un verdadero infierno, por parte de más de 800 piezas de artillería de diversos calibres. A lo largo de 15 km, el mando alemán instalo 40 baterías, que bombardearían un frente de 30 km (19 millas de largo) por 5 km (3,1 millas de ancho).

La principal concentración de fuego fue contra la orilla oriental (derecha) del Río Meuse, 26 Cañones Pesados Krupp-Dickie Bertha (Gran Bertha) de 420 mm dispararon contra los fuertes y la propia ciudad de Verdún. El estruendo pudo escuchar en los Montes Vosgos a unos 160 kilómetros de distancia. Al mediodía, hubo una pausa, para que los sobrevivientes franceses comenzaran a ser relevados para poder atacarlos fuera de sus trincheras, además un avión de observación pudo sobrevolar el campo de batalla para poder recabar información sin ser molestado por aeronaves enemigas.

Cumplido el objetivo, el bombardeo se reinicio hasta las 16:00 hs., cuando las unidades de los cuerpos IIIº, VIIº y XVIIIº, u total de 60.000 solados, comenzaron avanzar por un frente de 6 kilómetros en dirección al Bosque de Caures, precedidos por destacamentos del Sturm-Bataillon Nr. 5, del Hauptmann (Capitán) Wilhelm Rohr, que se abrieron paso con lanzallamas, granadas de mano y fusiles para acabar con los sobrevivientes que pese a estar aturdidos y convalecientes trataron de resistir, aunque fue en vano, dado que los alemanes solo sufrieron 600 bajas.

Sin embargo, como estaba planificado, el avance de la infantería fue limitado, lo suficiente como para que la artillería de campaña ajustase la dirección de los disparos a la segunda líneas de trincheras enemigas. La misma durante 16 hs. de bombardeo, utilizó 80.000 proyectiles, una concentración de fuego jamás vista desde el inicio de la guerra.

Era la primera jornada de una batalla crucial para ambos bandos.

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Plano de la ciudad de Verdún y sus fuertes
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Mapa con el dispositivos de ambos ejércitos
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Batería de artillería de campaña alemana durante el bombardeo del 21 de Febrero de 1916
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Centro de la ciudad de Verdún al ser alcanzado por el fuego de la artillería enemiga
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Publicado por en 21 febrero, 2016 en 1916, Batallas, Frente Occidental

 

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