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27-28 de Febrero de 1916 – El naufragio del SS Maloja

27 Feb

27-28 de Febrero de 1916 – El naufragio del SS Maloja

El transatlántico de pasajeros SS Maloja, había sido completado en su construcción el 07 de Septiembre de 1911 por el astillero Harland y Wolff Ltd en el puerto norirlandés de Belfast, para la Peninsular and Oriental Steam Navigation Company. Su capacidad además de la carga, alcanzaba los 670 pasajeros, más una tripulación de 301 entre oficiales británicos y tripulantes indios. La ruta de navegación normal unía los puertos de Tilbury en el condado de Essex en la costa este de Inglaterra, sobre el Mar del Norte y Bombay en la colonia de la India.

A diferencia de otros buques similares, el SS Maloja no fue utilizado desde el inicio de la guerra en Agosto de 1914, con fines militares, por lo que a pesar de navegar por aguas peligrosas continúo realizando su ruta sin sufrir ningún tipo de percance. Es por ello que a las 15.00 horas del sábado 26 febrero de 1916 zarpó de Tilbury rumbo a Bombay trasladando a 122 pasajeros (menos de un quinto de su capacidad) entre ellos personal militar y de gobierno, como así también civiles, incluidos mujeres y niños, además de una carga general.

En la mañana del domingo 27 de febrero el SS Maloja se acercó al estrecho de Dover a toda velocidad y superó a un minero canadiense, el Empress of Fort William. En tiempo de guerra cada barco debía ser examinado por uno de patrulla antes de ser autorizados para proceder. Sin embargo nada de esto paso.

En las cercanías el U-Boat alemán SM UC-6 había lanzado varias minas submarinas a lo largo del estrecho. Por su parte, hacia las 10:30 hs. el SS Maloja se encontraba aproximadamente a 2 millas náuticas (3,7 km,) de la ciudad-puerto de Dover, cuando a estribor colisionó con una mina, lo cual produjo una terrible explosión. Por su parte, el comandante del Empress of Fort William navegó rápidamente para iniciar las tareas de socorro, sin embargo cuando se encontraba a 1 milla (1,9 km) sufrio el impacto en estribor y ambas embarcaciones comenzaron a hundirse.

Como medida de precaución contra el ataque enemigo, el SS Maloja navegaba con sus botes salvavidas ya balanceados en sus pescantes para que pudieran bajarse con mayor rapidez. Su maestro, el capitán C. D. Irving, detuvo inmediatamente los motores y luego puso reversa para frenar el navío y bajar los botes con celeridad. Además comenzó a sonar el silbato como una señal de que se preparen para abandonar la nave.

El Capitán Irving ordenó frenar definitivamente los motores para que la evacuación se desarrollase sin inconvenientes, sin embargo al inundarse la sala de máquinas, los controles fallaron, por lo que el navío comenzó a desplazarse en reversa a una velocidad de 8 a 9 nudos (15-17 km). Además el navío comenzaba a inclinarse a estribor con un grado de 75. Los pasajeros comenzaron a abordar los botes de ese lado, sin embargo la velocidad de desplazamiento solo permitió bajar a tres o cuatro.

Al ver la situación, varias embarcaciones partieron del puerto de Dover para asistir a los náufragos, entre ellos los remolcadores Lady Brassey y Lady Crundall, pescadores, dragaminas y un destructor. Dado que el transatlántico continuaba marchando en reversa, complicaba el accionar de los buques de rescate para ayudar a los sobrevivientes. Además el mar tenía un oleaje muy fuerte, por lo que la mayoría de los pasajeros se arrojaron a las aguas e intentaron nadar hacia las balsas improvisadas que habían sido arrojadas. Finalmente el SS Maloja, se hundió 24 minutos luego de haber sido alcanzado por la mina, el Empress of Fort William 40 minutos más tarde.

La mayoría de las muertes fueron a causa de la hipotermia, tanto en el agua como luego de ser rescatados, la mayoría de los sobrevivientes debieron soportar hasta casi una hora estar en las heladas aguas. La mayoría fueron trasladados a los buques hospitales Dieppe y St David. Otros fueron desembarcados por los buques de rescate en Dover y enviados al Hotel Lord Harden, para que en la mañana del 28 de Febrero de 1916, mientras los medios ya se hacían eco del suceso, fueron transbordados a un tren especial, y enviados a la estación Victoria en Londres.

Cerca del mediodía, los navíos que habían participado del rescate comenzaron a traer los cadáveres, ante esto el comisario de la policía del condado de Kent, se encargó de la situación y designo al Salón de Mercado que se encontraba debajo del edificio del Museo de Dover como una morgue temporaria. Los cuerpos recuperados fueron 45, mientras que otros 100 no pudieron ser localizados.

La tragedia del SS Maloja y del Empress of Fort William cubiertas de manera amplia por los diferentes periódicos británicos, demostraba que nadie estaba a salvo de las acciones bélicas.

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Postal de la Peninsular and Oriental Steam Navigation Company sobre el SS Maloja.
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Crónica del periódico londinense Daily Telegraph sobre la tragedia.
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Publicado por en 27 febrero, 2016 en 1916

 

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