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11 – 12 de Marzo de 1916 – Campaña de Africa Oriental. Batalla de Latema Nek

11 Mar

Campaña de Africa Oriental. Batalla de Latema Nek

Después del éxito en la Batalla de Salaita del 12 de Febrero de 1916, en las faldas del imponente Monte Kilimanjaro, el general Paul von Lettow-Vorbeck, comandante de las fuerzas alemanas en el este de África, reorganizó las defensas al norte de la colonia en previsión de otro asalto. Las de Salaita fueron abandonadas y reubicadas más al sur, hacia las Colinas de Latema – Reata Nek sobre la ruta a la aldea de Kahe. La guarnición de 1.500-2.000 Schutztruppen (colonos blancos) y Askaris (nativos) además de tres ametralladoras, estaban bajo las órdenes del Mayor Georg Kraut.

Sin dudas era una posición fuerte, dado que las colinas estaban cubiertas por densos arbustos, en forma ascendente. Las llanuras alrededor carecían de cobertura, es decir, que los atacantes serían sometidos a fuego desde las alturas.

Por su parte, las fuerzas anglo-sudafricanas, estaban bajo el mando del Brigadier Wilfrid Malleson quien respondía de manera directa al nuevo comandante de la región el General sudafricano Jan Smuts. Pese al fracaso en Salaita, había tomado nota de los errores cometidos, además había sido reforzado. Para la acción contaba con la 1st East African Brigade (1ª Brigada del África Oriental), compuesta por los siguientes batallones:

• Belfield’s Mounted Scouts
• Mounted Infantry Company
• Nos. 6 and 8 Field Batteries
• No. 134 Howitzer Battery
• 2nd Rhodesia Regiment
• 3rd King’s African Rifles
• 130th King George’s Own Baluchis
• A machine gun battery of the Loyal North Lancashires
• Volunteer Machine Gun Company

A las 11:45 hs. de la mañana del 11 de Marzo de 1916, el Brigadier Malleson ordenó un ataque frontal contra Latema Hill, dado que una operación de flanqueo era imposible por la densidad de los arbustos, sobretodo al sur donde además había un pantano. Los nativos Baluchis y del 3rd King’s African Rifles atacaron por derecha e izquierda, mientras que el 2nd Rhodesia Regiment se mantenía en la reserva. El asalto fue apoyado por la artillería que bombardeo las posiciones alemanas en una gama de distancia de 3.000 yardas. Sin embargo al llegar a las trincheras enemigas, se retiraron a causa del fuego de fusilería, ametralladoras y pequeñas piezas de artillería.

Ante este fracaso, el Brigadier Malleson pidio ser relevado del mando a causa de su lamentable estado de salud, a lo cual el General Smuts consintió, reemplazándolo por el Brigadier General Michael Thige, quien a las 14:00 hs. ordenó un nuevo ataque avanzando a raz del suelo aunque la distancia con las trincheras enemigas era aún de 1.000 yardas.

Hacia las 16:00 hs. arribo procedente de la ciudad cercana de Taveta el 5th South African Regiment, por lo que el Brigadier General Thige organizó un nuevo ataque para las 17:00 hs., esta vez, serían los del 2nd Rhodesia Regiment quienes marcharían al frente, junto con los del 3rd King’s African Rifles mientras que los nativos del 130th King George’s Own Baluchis protegerían el flanco derecho, además contarían con las recién arribadas baterías de artillería de campaña 5ª y 9ª. Las fuerzas que atacan una vez más no lograron alcanzar su objetivo, sufriendo importantes bajas.

Unos pocos atacantes llegaron a la cima durante la creciente oscuridad, sin embargo se vieron obligados a retirarse a causa de los contraataques alemanes. Con la intención de apuntalar este avance, el brigadier Tighe desplegó a la mitad del 5th South African Regiment, sin embargo debieron replegarse una vez más, ante la resistencia alemana.

Ante esto el General Smuts, envió como refuerzo al 7th South African Regiment llegando al sector del combate a las 20:00 hs, por lo que se comenzó a diseñar un nuevo plan, por el cual los dos regimientos sudafricanos que estaban más descansados lanzarían un asalto a la bayoneta calada contra las posiciones en la aldea de Nek.

Finalmente la tercer y última ola de avance comenzó a las 21:15 hs. para tomar Nek y de inmediato se enfrentó a los mismos problemas que los intentos anteriores, agravado por la falta de luz. El 5th Regiment lideró la acción, mientras que el 7th avanzó unos metros por detrás. En esta ocasión los sudafricanos lograron forzar su camino hasta las dos colinas por lo que el enemigo mantuvo sus posiciones en el poblado por lo que el avance se estancó. En la confusión de la oscuridad, un gran número de hombres se perdieron retirándose de nuevo a sus posiciones de partida para unirse a la reserva de la 1st East African Brigade.

Al mismo tiempo, los hombres del King’s African Rifles y Rhodesia Regiment, que habían sido separados de sus unidades en ataques anteriores y todavía estaban en las colinas, se reincorporaron al ataque. Finalmente el Teniente Coronel Freeth (con 18 hombres) y Comandante Thompson (con 170 hombres) sostuvieron las cumbres de las colinas de Latema y Reata.

El Brigadier General Tighe era incapaz de seguir los acontecimientos de la batalla y temiendo bajas y posibles contraataques, ordenó la retirada a las 4:20 de la mañana del 12 de Marzo de 1916, sin embargo las patrullas que fueron enviadas para ordenar la retirada, se encontraron con la cimas en manos de los comandantes Freeth y Thompson y con la retirada de los alemanes. Por lo que el General Smuts, envió al 8th South African Regiment para consolidar la posición.

Hacia media mañana, la batalla había concluido, las fuerzas anglo-sudafricanas habían logrado tomar la posición al coste de 270 muertos, heridos y desaparecidos, mientras que las unidades alemanas del Mayor Kraut se retiraban en dirección al Lago Kahe, habiendo perdido aproximadamente 70 hombres.

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Plano de la Batalla de Latema Nek.
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Hombres del 3rd King’s African Rifles marchando hacia el campo de batalla.
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Publicado por en 11 marzo, 2016 en 1916

 

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