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13-14 de Abril de 1916 – El Raid de Jifjafa

13 Abr

El Raid de Jifjafa

A principios de Febrero de 1915, la planificada ofensiva otomana con apoyo de oficiales alemanes contra el Protectorado Británico de Egipto fracaso de manera estrepitosa al intentar cruzar el estratégico Canal de Suez, la principal vía de comunicación marítima entre la metrópoli y la principal colonia, India. Las maltrechas fuerzas se retiraron hacia el interior de la Península de Sinaí, sin embargo no fueron perseguidas, dado que el mando británico no disponía de suficientes tropas, además el terreno y el clima eran sumamente agrestes.

Durante los meses siguientes, el frente se mantuvo calmo, dado que las prioridades de ambos bandos estaban enfocadas en otros sectores. El Protectorado se transformo en la principal base de apoyo de la malograda Campaña de Gallipoli, aunque su mando militar debió hacer frente a la invasión de los Senussi en el oeste, y a las crecientes disputas con el vecino sureño, el Sultanato de Darfur.

Hacia Enero de 1916, agentes secretos al servicio británico informaron que había una fuerza otomana de alrededor de 25.000 soldados en el Sinaí, lo que reforzó la creencia del alto mando de que un nuevo intento para atacar el Canal de Suez era inminente, el reconocimiento aéreo parecía confirmar la información, la presentación de informes sobre la presencia de un gran campamento en Beer Sheva donde se estaban cavando trincheras y otras defensas.

De acuerdo con informes emitidos por el Royal Flying Corps (Real Cuerpo Aéreo) y agentes de inteligencia, había un puesto de avanzada enemiga en el pozo de agua de Bir el Jifjafa, aldea localizada sobre el centro de tres rutas tradicionales que cruzan el Desierto de Sinaí. Se encontraba a 52 millas (84 kilómetros) al este de Ismalia sobre el Canal de Suez, a medio camino entre allí y Magdhaba, en las cercanías de la frontera con Palestina. La travesía central que serpentea a través de las montañas, hacia el pozo de agua que se encuentra a una altitud de 1.000 pies (300 m), era la ruta más probable utilizada en la antigüedad para cruzar el desierto.

El mando británico, bajo las órdenes del General Sir Archibald Murray, decidió que era necesaria una incursión, que fue encomendada, a la 3rd Light Horse Brigade (3ª Brigada de Caballería Ligera) del Brigadier General Sir John Antill, su misión era destruir los dos pozos de aguas, que según los informes estaban defendidos por piezas de artillería de grueso calibre, y en lo posible tomar los posición. Secundariamente, debían tratar de tomar cualquier puesto defensivo, pozos o cursos de aguas cercanos, como así también recabar información fidedigna de prisioneros y habitantes.

La fuerza estaría bajo el mando del Mayor William Henry Scott, segundo comandante del 9th Light Horse Regiment (9th LHR) compuesto por jinetes australianos, Con él se encontraba en el Estado Mayor el Capitán Macaulay, que pertenecía a la 2a División australiana, el Capitán Albert Ernest Wearne, del 8th Light Horse Regiment (8th LHR) y el Capitán Ayris, Estado Mayor Central de la 3rd Light Horse Brigade. Ambas unidades estaban compuestas además de otros 8 oficiales y 122 soldados.

Además recibió como refuerzo, de la ANZAC Mounted Division (División Montada del Cuerpo Armado Australiano-Neocelandés) un oficial, ocho soldados y varios ingenieros, por su parte el Royal Flying Corps (Real Cuerpo Aéreo) proporciona una unidad de señales de tierra de dos oficiales y dos hombres. Las comunicaciones por radio fueron proporcionados por una Sección de los Royal Engineers Wireless de un oficial y ocho hombres. El apoyo médico era provisto por un oficial y ocho soldados de la 3rd Light Horse Field Ambulance. El transporte de la logística estaría a cargo de un destacamento del Egyptian Camel Transport Corps (ECTC), siendo protegidos por un oficial y veinticuatro jinetes del célebre Bikanir Camel Corps. A ellos se sumaban dos guías y un intérprete árabe.

El número total de la columna era de 18 oficiales, 302 soldados, 175 caballos y 261 camellos, para los australianos y neocelandeses sería la primera acción de importancia en desarrollar. El día 09 de Abril de 1916, un nuevo reconocimiento aéreo determino que Jifjaffa había sido evacuada ya que no había tropas, aunque sí tiendas de campaña. Además por informes de agentes de inteligencia, detectaron guarniciones otomanas de 900 hombres en Hassana, 50 en Bir el Hamma, y 200 en Nekhel.

Finalmente, las fuerzas del Mayor Sir Scott comenzaron el raid hacia las 14:00 hs. del día 11 de Abril, adoptando el sistema por el cual montaban durante 50 minutos, mientras que los 10 restantes lo hacían a pie al lado de sus cabalgaduras. Desde las 17:00 hs. hasta las 19:30 hs. descansaron y alimentaron a las bestias, para luego llegar a las 22:30 hs. a la aldea de Wady um Muksheib.

Al día siguiente, la fuerza reinicio a las 07:30 la marcha en dirección a una fuente de agua conocida, a principios de año por una patrulla de la ANZAC Mounted Division (División Montada ANZAC). Las tropas de caballos llegaron a las 11:20, pero los camellos más lentos no llegaron hasta dentro de dos horas. Durante este periodo, patrullas fueron enviados a buscar signos de cualquier actividad y fuentes de agua en poder de los beduinos. La fuerza se establecía de nuevo sobre un meseta al norte-noreste, hasta llegar a una cima a las 02:30 hs. del 13 de Abril de 1916 a unas 8 millas (13 km.) del pozo de agua en Jifjafa.

Este campamento sería su futura base de operaciones en el que la Sección de los Royal Engineers Wireless y el transporte de camellos esperarían, mientras que los jinetes ligeros llevaría a cabo el ataque. La fuerza de asalto se marchó tres horas más tarde alcanzando la Colina 1082 al 07:30 hs. Aquí se frenaron la espera de un avión de reconocimiento para comprobar si el lugar de avance era el correcto, que 30 minutos más tarde sobrevoló el área y lanzó mensaje indicando que estaban bien posicionados.

Durante este período, la fuerza también, en relación con el objetivo secundario de sus órdenes había ubicado varias fuentes de agua, ante esto estableció una nueva base en la Colina 1080, desde donde no podían ser avistados desde Jifjaffa, donde según el reconocimiento podía haber una fuerza hostil. Finalmente el ataque fue planificado para las 09:00 hs. del 13 de Abril.

Según las órdenes del Mayor Sir Scott, las fuerzas se dividirían, una columna se movería a una posición a 1 milla (1,6 km) al noroeste del pozo. Otra lo haría hacia el sur-oeste, Una tercera se posicionaría al sur, mientras que la cuarta llevaría a cabo un asalto frontal, con el apoyo de una sección de ametralladoras, desde su posición actual. Cuatro hombres de la tropa de asalto fueron separados para proteger a los ingenieros y otros cuatro para la sección de ametralladoras.

Cuando el asalto se inició, un centinela otomano al avistarlos, se retiró otra vez al pozo. Mientras que el resto de los defensores evacuó la posición, algunos se dirigieron a las colinas y otros hacia el sureste, los primeros se encontraron con la columna enemiga por lo que se produjo una breve pero encarnizada escaramuza, en la cual seis otomanos murieron y otros cinco fueron heridos. Además fueron capturados 34 soldados y un oficial ingeniero del Ejército Austro-Húngaro, que reveló que la guarnición consistía de un oficial, veinticinco soldados y quince hombres del cuerpo de trabajo. Estas tropas pertenecían a la 2ª Compañía del 4º Batallón de la 79º División. Por su parte la fuerza australiana-neocelandesa solo había perdido a un soldado y un caballo.

El pozo destruido, Así como otros equipos y suministros almacenados alrededor del campamento. Incluyendo 4.000 rondas de munición para armas pequeñas. Cuando la fuerza de asalto examinó las defensas otomanas, encontraron tres sistemas de trincheras, que aún no habían sido terminados y un emplazamiento de concreto diseñado para un cañón antiaéreo. A las 12:00 cubierto por una retaguardia, la columna comenzó a marchar de vuelta hacia el Canal de Suez. Haciendo paradas frecuentes para dar cabida a los camellos se detuvieron para pasar la noche a las 22:30. Al día siguiente, 14 de abril de 1916 los jinetes regresaron salvo a sus propias líneas. Sin dudas había sido una acción arriesgada que logró galvanizar el espíritu de los soldados.

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Mapa del raid sobre Bir El Jifjafa.
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Tropas del 9th Light Horse Regiment (9th LHR) cruzan el Canal de Suez.
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Prisioneros otomanos custodiados por jinetes australianos.
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Publicado por en 13 abril, 2016 en 1916

 

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