18 de Abril de 1916 – Incidente del Sussex. El ultimátum de los Estados Unidos

18 Abr

Incidente del Sussex. El ultimátum de los Estados Unidos

El 24 de Marzo de 1916, el buque ferry SS Sussex de la compañía naviera francesa Compagnie des Chemins de Fer de l’État Français sufrió una explosión que destruyo totalmente la popa, aunque si bien logro mantenerse a flote y ser arrastrado hasta el Puerto de Boulonge, 50 pasajeros y tripulantes fallecieron, entre ellos pertenecientes a naciones neutrales, como los Estados Unidos.

Desde un principio, los gobiernos y medios de prensa de la Entente Cordiale culparon del incidente a un U-Boat alemán, sin embargo la respuesta llega mediante un comunicado de la agencia de noticias Wolffs Telegraphisches Bureau que niega la versión y exige pruebas forenses, que sin embargo determinan que el causante d ela explosión es un torpedo con accesorios de bronce únicamente utilizados por la Kaiserliche Marine (Marina Imperial Alemana), pese a un intento denegación, finalmente un nuevo comunicado admite el ataque aunque culpa al OberleutnantzurSee Herbert Pustkuchen comandante del SM U-29 de ser el responsable, aunque actúo por cuenta propia por lo que sería sancionado “severamente”.

Estas explicaciones no convencen prácticamente a nadie, especialmente al Presidente Woodrow Wilson, quien el 10 de Abril de 1916 había recibido una nota diplomática del Gobierno Alemán con las mismas excusas planteadas por la agencia de noticias, en plena campaña electoral por su reelección a decidido endurecer su política contra la guerra submarina llevada a cabo por el Imperio Alemán, aunque esta postura acompañada con las amenazas de romper relaciones diplomáticas con el Gobierno del Káiser Wilhelm II, no es acompañada por una escalada militar, dado que es un ferviente defensor del pacifismo.

Sin embargo, la presión de gran parte de la población como así también las posturas más duras que preconizan sus rivales del Partido Republicano, lleva a que el 18 de Abril de 1916 envié un duro ultimátum redactado en conjunto con el Secretario de Estado Robert Lasing al Ministro de Relaciones Exteriores alemán Gottlieb von Jagow:

“Information now in the possession of the Government of the United States fully establishes the facts in the case of the Sussex, and the inferences which the Government has drawn from that information it regards as confirmed by the circumstances set forth in your Excellency’s note of the 10th inst.

On the 24th of March, 1916, at about 2.50 o’clock in the afternoon, the unarmed steamer Sussex, with 325 or more passengers on board, among whom were a number of American citizens, was torpedoed while crossing from Folkestone to Dieppe.

The Sussex had never been armed; was a vessel known to be habitually used only for the conveyance of passengers across the English Channel; and was not following the route taken by troop ships or supply ships. About eighty of her passengers, non-combatants of all ages and sexes, including citizens of the United States, were killed or injured.

A careful, detailed, and scrupulously impartial investigation by naval and military officers of the United States has conclusively established the fact that the Sussex was torpedoed without warning or summons to surrender, and that the torpedo by which she was struck was of German manufacture.

In the view of the Government of the United States these facts from the first made the conclusion that the torpedo was fired by a German submarine unavoidable. It now considers that conclusion substantiated by the statements of Your Excellency’s note. A full statement of the facts upon which the Government of the United States has based its conclusion, is enclosed.

The Government of the United States, after having given careful consideration to the note of the Imperial Government of the 10th of April, regrets to state that the impression made upon it by the statements and proposals contained in that note is that the Imperial Government has failed to appreciate the gravity of the situation which has resulted, not alone from the attack on theSussex, but from the whole method and character of submarine warfare as disclosed by the unrestrained practice of the commanders of German undersea craft during the past twelve-month and more in the indiscriminate destruction of merchant vessels of all sorts, nationalities, and destinations.

If the sinking of the Sussex had been an isolated case the Government of the United States might find it possible to hope that the officer who was responsible for that act had wilfully violated his orders or had been criminally negligent in taking none of the precautions they prescribed, and that the ends of justice might be satisfied by imposing upon him an adequate punishment, coupled with a formal disavowal of the act and payment of a suitable indemnity by the Imperial Government.

But, though the attack upon the Sussex was manifestly indefensible and caused a loss of life so tragical as to make it stand forth as one of the most terrible examples of the inhumanity of submarine warfare as the commanders of German vessels are conducting it, it unhappily does not stand alone.

On the contrary, the Government of the United States is forced by recent events to conclude that it is only one instance, even though one of the most extreme and most distressing instances, of the deliberate method and spirit of indiscriminate destruction of merchant vessels of all sorts, nationalities, and destinations which have become more and more unmistakable as the activity of German undersea vessels of war has in recent months been quickened and extended.

The Imperial Government will recall that when, in February, 1915, it announced its intention of treating the waters surrounding Great Britain and Ireland as embraced within the seat of war and of destroying all merchant ships owned by its enemies that might be found within that zone of danger, and warned all vessels, neutral as well as belligerent, to keep out of the waters thus proscribed or to enter them at their peril, the Government of the United States earnestly protested.

It took the position that such a policy could not be pursued without constant gross and palpable violations of the accepted law of nations, particularly if submarine craft were to be employed as its instruments, inasmuch as the rules prescribed by that law, rules founded on the principles of humanity and established for the protection of the lives of non-combatants at sea, could not in the nature of the case be observed by such vessels.

It based its protest on the ground that persons of neutral nationality and vessels of neutral ownership would be exposed to extreme and intolerable risks, and that no right to close any part of the high seas could lawfully be asserted by the Imperial Government in the circumstances then existing.

The law of nations in these matters, upon which the Government of the United States based that protest, is not of recent origin or founded upon merely arbitrary principles set up by convention. It is based, on the contrary, upon manifest principles of humanity and has long been established with the approval and by the express assent of all civilized nations.

The Imperial Government, notwithstanding, persisted in carrying out the policy announced, expressing the hope that the dangers involved, at any rate to neutral vessels, would be reduced to a minimum by the instructions which it had issued to the commanders of its submarines, and assuring the Government of the United States that it would take every possible precaution both to respect the rights of neutrals and to safeguard the lives of non-combatants.

In pursuance of this policy of submarine warfare against the commerce of its adversaries, thus announced and thus entered upon in despite of the solemn protest of the Government of the United States, the commanders of the Imperial Government’s undersea vessels have carried on practices of such ruthless destruction, which have made it more and more evident as the months have gone by that the Imperial Government has found it impracticable to put any such restraints upon them as it had hoped and promised to put.

Again and again the Imperial Government has given its solemn assurances to the Government of the United States that at least passenger ships would not be thus dealt with, and yet it has repeatedly permitted its undersea commanders to disregard those assurances with entire impunity.

As recently as February last it gave notice that it would regard all armed merchantmen owned by its enemies as part of the armed naval forces of its adversaries and deal with them as with men-of-war, thus, at least by implication, pledging itself to give warning to vessels which were not armed and to accord security of life to their passengers and crews; but even this limitation their submarine commanders have recklessly ignored.

Vessels of neutral ownership, even vessels of neutral ownership bound from neutral port to neutral port, have been destroyed, along with vessels of belligerent ownership, in constantly increasing numbers. Sometimes the merchantmen attacked have been warned and summoned to surrender before being fired on or torpedoed; sometimes their passengers and crews have been vouchsafed the poor security of being allowed to take to the ship’s boats before the ship was sent to the bottom.

But again and again no warning has been given, no escape even to the ship’s boats allowed to those on board. Great liners like the Lusitania and Arabic, and mere passenger boats like theSussex, have been attacked without a moment’s warning, often before they have even become aware that they were in the presence of an armed ship of the enemy, and the lives of non-combatants, passengers and crew, have been destroyed wholesale and in a manner which the Government of the United States cannot but regard as wanton and without the slightest colour of justification.

No limit of any kind has, in fact, been set to their indiscriminate pursuit and destruction of merchantmen of all kinds and nationalities within the waters which the Imperial Government has chosen to designate as lying within the seat of war. The roll of Americans who have lost their lives upon ships thus attacked and destroyed has grown month by month until the ominous toll has mounted into the hundreds.
The Government of the United States has been very patient. At every stage of this distressing experience of tragedy after tragedy it has sought to be governed by the most thoughtful consideration of the extraordinary circumstances of an unprecedented war and to be guided by sentiments of very genuine friendship for the people and Government of Germany.

It has accepted the successive explanations and assurances of the Imperial Government as, of course, given in entire sincerity and good faith, and has hoped, even against hope, that it would prove to be possible for the Imperial Government so to order and control the acts of its naval commanders as to square its policy with the recognized principles of humanity as embodied in the law of nations. It has made every allowance for unprecedented conditions and has been willing to wait until the facts became unmistakable and were susceptible of only one interpretation.
It now owes it to a just regard for its own rights to say to the Imperial Government that that time has come. It has become painfully evident to it that the position which it took at the very outset is inevitable, namely, the use of submarines for the destruction of an enemy’s commerce, is, of necessity, because of the very character of the vessels employed and the very methods of attack which their employment of course involves, utterly incompatible with the principles of humanity, the long-established and incontrovertible rights of neutrals, and the sacred immunities of non-combatants.

If it is still the purpose of the Imperial Government to prosecute relentless and indiscriminate warfare against vessels of commerce by the use of submarines, without regard to what the Government of the United States must consider the sacred and indisputable rules of international law and the universally recognized dictates of humanity, the Government of the United States is at last forced to the conclusion that there is but one course it can pursue.

Unless the Imperial Government should now immediately declare and effect an abandonment of its present methods of submarine warfare against passenger and freight-carrying vessels, the Government of the United States can have no choice but to sever diplomatic relations with the German Empire altogether.

This action the Government of the United States contemplates with the greatest reluctance, but feels constrained to take in behalf of humanity and the rights of neutral nations”.

(La Información en posesión del Gobierno de los Estados Unidos establece los hechos en el caso del Sussex, y las inferencias que el Gobierno ha dibujado de aquella información esto considera como confirmado por el juego de circunstancias en adelante en la nota de su Excelencia del 10 th.

El 24 de marzo de 1916, aproximadamente a 2.50 de la tarde, el vapor Sussex desarmado, con 325 o más pasajeros a bordo, entre los que había un número de ciudadanos americanos, fue torpedeado al cruzar de Folkestone a Dieppe.

El Sussex nunca había sido armado; era un buque conocido por ser utilizado habitualmente sólo para el transporte de pasajeros a través del Canal Inglés; y no estaba siguiendo la ruta tomada por los buques de tropas o barcos de suministro. Aproximadamente ochenta de sus pasajeros, no combatientes de todas las edades y sexos, incluidos los ciudadanos de los Estados Unidos, murieron o resultaron heridos.
Una investigación cuidadosa, detallada, y escrupulosamente imparcial por parte de los oficiales navales y militares de los Estados Unidos ha establecido de manera concluyente el hecho de que el Sussex fue torpedeado sin previo aviso o citación para la entrega, y que el torpedo por el cual ella fue golpeada era de fabricación alemana.

En vista de estos hechos el Gobierno de los Estados Unidos arriba a la conclusión que el torpedo fue disparado inevitable por un submarino alemán. Ahora se considera que la conclusión justificada por las declaraciones de la nota de Vuestra Excelencia una exposición completa de los hechos en los que el Gobierno de los Estados Unidos ha basado su conclusión, está cerrada.

El Gobierno de los Estados Unidos, después de haber tenido muy en cuenta la nota del Gobierno Imperial del 10 de abril, lamenta afirmar que la impresión hecha sobre ella por las declaraciones y propuestas contenidas en dicha nota es que el Gobierno Imperial ha fallado en apreciar la gravedad de la situación que ha dado como resultado, no solo desde el ataque contra el Sussex, sino de todo el método y el carácter de la guerra submarina como se describe por la práctica desenfrenada de los comandantes de nave submarina alemana durante los últimos doce meses y más en la destrucción indiscriminada de los buques mercantes de todas las clases, nacionalidades y destinos.

Si el hundimiento del Sussex hubiera sido un caso aislado, el Gobierno de los Estados Unidos podría encontrar posible de esperar que el oficial que era responsable de aquel acto, intencionadamente hubiera violado sus órdenes o no hubiera sido criminalmente negligente en la toma de ninguna de las precauciones que ellos prescribieron, y que los finales de justicia podrían estar satisfechos imponiendo sobre él un castigo adecuado, acoplados con una desaprobación formal del acto y el pago de una indemnización conveniente por el Gobierno Imperial.
Pero, aunque el ataque sobre el Sussex era manifiestamente indefendible y causó una pérdida de vida tan trágica como para hacer que se presente como una de las expresiones más terribles de la inhumanidad de la guerra submarina como los comandantes de los buques alemanes están llevando a cabo, infelizmente no se sostiene por sí solo.
Por el contrario, el Gobierno de los Estados Unidos se ve obligado por los acontecimientos recientes a concluir que es sólo un caso, a pesar de que uno de los casos más extremos y más angustiantes, del método deliberado y el espíritu de la destrucción indiscriminada de buques mercantes de todo clases, nacionalidades y destinos que se han vuelto cada vez más inconfundible como la actividad de los buques submarinos de guerra alemanes que en los últimos meses ha sido acelerado y ampliado.

El Gobierno Imperial recordará que cuando, en febrero de 1915, anunció su intención de tratar las aguas Gran Bretaña circundante y Irlanda como parte del escenario de guerra y de destruir todos los barcos mercantes poseídos por sus enemigos que podrían ser encontrados dentro de aquella zona de peligro, y advertidos todos los navíos, neutros como beligerantes, para guardar de las aguas así proscritas o entrar en ellos en su peligro, el Gobierno de los Estados Unidos protestó con seriedad.

Se tomó la posición de que una política de este tipo no podía llevarse a cabo sin constantes violaciones graves y palpables de la ley aceptada por las naciones, sobre todo si embarcaciones submarinas iban a ser empleadas como sus instrumentos, ya que las reglas prescritas por esa ley, normas fundadas en principios de humanidad y establecidos para la protección de la vida de los no combatientes en el mar, no pudieron en la naturaleza del caso, ser observados por dichos buques.

Se basó su protesta en razón de que las personas de nacionalidad neutral y navíos de propiedad neutral estarían expuestos a riesgos extremos e intolerables, y que no tiene derecho a salir de cualquier parte de la alta mar legalmente podrían ser asumidas por el Gobierno Imperial en las circunstancias a continuación, existente.

La ley de naciones en estos asuntos, con la cual está basada la protesta del Gobierno de los Estados Unidos, no es de origen reciente o fundada sobre principios simplemente arbitrarios instalados según la convención. Está basada, por el contrario, sobre los principios de manifestación de humanidad y mucho tiempo ha sido establecido con la aprobación y por el asentimiento expreso de todas las naciones civilizadas.

El Gobierno Imperial, no obstante, persistió en la ejecución de la política anunciada, expresando la esperanza de que los peligros implicados, en todo caso, a los buques neutrales, se reduce al mínimo mediante las instrucciones que se había emitido a los comandantes de sus submarinos, y asegurando el Gobierno de los Estados Unidos que tomaría todas las precauciones posibles, tanto a respetar los derechos de los neutrales y para salvaguardar la vida de los no combatientes.

En cumplimiento de esta política de guerra submarina contra el comercio de sus adversarios, por lo tanto anunció y entró en funcionamiento a pesar de la protesta solemne del Gobierno de los Estados Unidos, los comandantes de los buques submarinos del Gobierno Imperial han llevado a cabo las prácticas de tal implacable destrucción, que se han hecho cada vez más evidente a medida que los meses han pasado que el Gobierno Imperial ha encontrado que es imposible poner cualquier tipo de restricciones sobre ellos, ya que había esperado y se comprometió a poner.

Una y otra vez el Gobierno Imperial ha dado sus solemnes garantías al Gobierno de los Estados Unidos que al menos los barcos de pasajeros estarían exceptuados, y sin embargo, ha permitido en varias ocasiones a sus comandantes submarinos hacer caso omiso de esas garantías con toda impunidad.

Tan recientemente como en febrero pasado se dio cuenta de que sería considerar a todos los buques mercantes armados propiedad de sus enemigos, como parte de las fuerzas navales armadas de sus adversarios y tratar con ellos como con los hombres de guerra, por lo tanto, al menos implícitamente, comprometiéndose en sí para dar aviso a barcos que no estaban armados y que otorguen la seguridad de la vida de sus pasajeros y las tripulaciones; pero incluso esta limitación de sus comandantes de submarinos ha sido ignorado imprudentemente.
Los buques de propiedad neutral, que han unido puerto neutral con puerto neutral, han sido destruidos, junto con los de propiedad beligerante, en número cada vez mayor. A veces, los buques mercantes atacados han sido advertidos y convocados a rendirse antes de ser torpedeados; a veces a los pasajeros y las tripulaciones se les han concedido la seguridad de que se les permita llevar a los botes del barco antes de que fuese hundido.

Sin embargo una y otra vez no han dado ninguna advertencia, ni permitir la huida en los botes del barco a aquellos a bordo. Grandes transatlánticos como el Lusitania y el Arabic, y meros barcos de pasajeros como el Sussex, han sido atacados sin advertencia previa, a menudo antes de que ellos aún se hayan dado cuenta que estaban en la presencia de un barco armado del enemigo, y las vidas de los no -combatants, los pasajeros y la tripulación, han sido destruidos por mayor y de una manera que el Gobierno de los Estados Unidos no puede dejar de considerar como sin sentido y sin la más mínima justificación.

Ningún límite de cualquier clase, de hecho, ha sido puesto a su búsqueda indistinta y destrucción de barcos mercantes de todas las clases y nacionalidades dentro de las aguas que el Gobierno Imperial ha decidido designar como dentro del escenario de guerra. El rollo de estadounidenses que han perdido sus vidas por lo tanto en los buques atacados y destruidos ha crecido mes a mes hasta que el número de siniestro ha montado en los cientos.
El Gobierno de los Estados Unidos ha sido muy paciente. En cada etapa de esta experiencia angustiante de tragedia tras tragedia se ha buscado que se regirá por la consideración más reflexiva de las circunstancias extraordinarias de una guerra sin precedentes y ser guiado por sentimientos de amistad muy genuina para el pueblo y el Gobierno de Alemania.

Se ha aceptado las explicaciones y garantías sucesivas del Gobierno Imperial como, por supuesto, teniendo en cuenta en toda la sinceridad y buena fe, y ha esperado, aun contra toda esperanza, que demostraría ser posible que el Gobierno Imperial por lo que el orden y el control de la actos de sus comandantes navales como a la plaza de su política con los principios reconocidos de la humanidad que se concreta en el derecho de las personas. Se ha hecho todo en cuenta a las condiciones sin precedentes y ha estado dispuesto a esperar hasta que los hechos se hicieron inconfundible y eran susceptibles de una sola interpretación.

Esto ahora se lo debe a una relación sólo por sus propios derechos para decir al Gobierno Imperial que ha llegado ese momento. Se ha convertido en dolorosamente evidente para él que la posición que tomó desde el principio es inevitable, a saber, el uso de submarinos para la destrucción del comercio de un enemigo, es, por necesidad, debido al carácter mismo de los buques empleados y de los mismos métodos de ataque que implica su empleo, por supuesto, totalmente incompatible con los principios de la humanidad, los establecidos desde hace tiempo e incontrovertibles derechos de los neutrales y las inmunidades sagrados de los no combatientes.

Si es todavía el objetivo del Gobierno Imperial de procesar la guerra implacable e indistinta contra los navíos de comercio con el empleo de submarinos, sin el respeto a lo que el Gobierno de los Estados Unidos debe considerar las reglas sagradas e indiscutibles de ley internacional y los dictados mundialmente aprobados de humanidad, el Gobierno de los Estados Unidos está forzado a la conclusión que hay un sólo curso que puede perseguir.

A menos que el Gobierno Imperial declare y efectué el abandono de sus métodos actuales de guerra submarina contra buques de pasajeros y de carga que transporta inmediatamente, el Gobierno de los Estados Unidos no tendrá más remedio que romper relaciones diplomáticas con el Imperio Alemán por completo.

Esta acción que el Gobierno de los Estados Unidos contempla con la mayor renuencia, pero se siente obligada a tomar en el nombre de humanidad y los derechos de naciones neutras).

Sin dudas el ultimátum era sumamente claro, más allá que aún la postura del Presidente Wilson era mantener la neutralidad y tratar de lograr un entendimiento pacífico entre todas las naciones beligerantes, pese a que al día siguiente pidió expresarse ante el Congreso para reafirmar su postura.


Portada del periódico estadounidense Spokesman=Review de la ciudad de Spokane en el Estado de Washington en el noroeste del país.
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Publicado por en 18 abril, 2016 en 1916


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