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24-25 de Abril de 1916 – El Raid de Lowestoft

25 Abr

El Raid de Lowestoft

En febrero de 1916, el Almirante Reinhard Scheer asumió Comandante enJjefe de la Flota de Alta Mar alemana y comenzó una nueva campaña contra la Royal Navy. Una parte principal de su estrategia era hacer incursiones en aguas británicas para atraer a las fuerzas británicas a la batalla, en condiciones ventajosas para sus embarcaciones. Se hizo una propuesta para bombardear ciudades en la costa este de Inglaterra, al amanecer del 25 de abril, el cual junto con ataques aéreos por parte de los zeppelines la noche anterior, provocaría a los barcos británicos para responder. El Raid se hizo coincidir con la Rebelión de Pascua iniciada por los nacionalistas irlandeses, que había solicitado la ayuda alemana.

Inmediatamente antes de la incursión, el Alto Mando de la Kaiserliche Marine (Marina Imperial Alemana) creía que los británicos tenían una fuerza importante en el Mar del Norte, frente a las costas de Noruega y el otra en los alrededores de Hoofden en la costa sudeste de Inglaterra. La intención alemana era avanzar entre las dos fuerzas y bombardear la costa oriental inglesa para luego combatir a la primera que se hiciese presente. Con suerte, los cruceros alemanes podrían atacar a la fuerza sureste y después de derrotarla avanzaría nuevo hacia el norte-oeste, para reunirse con el llamado Gruppe Nord (Grupo Norte) en los alrededores del Banco de Terschelling. Aquí los cruceros de batalla atacarían al segundo grupo británico desde el sur mientras que el cuerpo principal de la Flota de Alta Mar lo haría desde el norte.
De tener éxito se destruiría elementos significativos de la flota británica antes de que el cuerpo principal de la High Seas Fleet (Gran Flota de Mar) pudiera ayudar, reduciendo o eliminando de esta manera la superioridad numérica de la Royal Navy en el Mar del Norte. En el caso que los británicos no mordiesen el anzuelo, se capturarían varios barcos mercantes y se hundirían las embarcaciones militares frente a la costa belga.

Las fuerzas navales avistadas por los vigías alemanes en el Mar del Norte, eran parte de una incursión planificada para el 22 de Abril por parte del Almirantazgo Británico para obligar a los navíos enemigos a presentar batalla, aunque la misma fue inmediatamente cancelada. A causa que los cruceros de batalla HMSA Australia y HMS New Zealand habían colisionado a causa de la niebla frente a las costas del neutral Reino de Dinamarca, ocasionando importantes daños a ambas embarcaciones. Más tarde, el acorazado HMS Neptune chocó con un vapor mercante y tres destructores también fueron dañados en sendas colisiones. Hacia el 24 de Abril, el cuerpo principal de la Grand Fleet (Gran Flota) estaba cerca de sus bases de origen de Rosyth para la escuadra de batalla y Scapa Flow para el resto.

Los objetivos elegidos por el Mando Naval Alemán, eran Lowestoft sede de una base de operaciones para la colocación de minas y barrido, y Yarmouth donde se asentaba una base para submarinos que interrumpían de manera constante los movimientos en la Bahía de Heligoland. La destrucción de los puertos y otras instalaciones militares de ambas ciudades podría ayudar al esfuerzo de guerra alemán. Ocho dirigibles Zeppelin, después de dejar caer sus bombas, proporcionaron el reconocimiento para los cruceros de batalla, que realizarían operaciones de rescate, en caso de que una aeronave se perdiera por encima del agua. Dos submarinos fueron enviados por delante en dirección a Lowestoft, mientras que otros estaban estacionados en los alrededores, o colocaban minas en el estuario Firth of Forth, en Escocia.

El Iº Grupo de Exploración, estaba formado por los cruceros de batalla SMS Seydlitz, Lützow, Derfflinger, Moltke y Von der Tann bajo las órdenes del contraalmirante Friedrich Bödicker, que contaba con el apoyo de cuatro cruceros ligeros del IIº Grupo de Exploración y las flotillas de torpederas rápidas VIº y IXº, con sus dos cruceros ligeros de comandos. La Flota Principal, estaba compuesto por los Escuadrones Iº, IIº y IIIº, el IVº Grupo de Exploración. El resto de las flotillas de torpederas, debían acompañar a los cruceros de batalla hacia Hoofden, hasta que el bombardeo hubiese terminado, para protegerlos contra las fuerzas enemigas superiores.

Al mediodía del 24 de abril de 1916, las fuerzas alemanas estaban en el lugar y la operación comenzó. La ruta conducía alrededor de los campos de minas británicos hacia la costa, para poner el grupo de bombardeo frente a Lowestoft y Yarmouth hacia el amanecer, donde atacarían las ciudades durante 30 minutos. A las 16:00, el crucero de batalla SMS Seydlitz-en la vanguardia del reconocimiento de la Fuerza-chocó contra una mina al norte-oeste de Norderney, en un área que teóricamente había sido “barrida” la noche anterior. Se vio obligado a dar marcha atrás con un compartimiento de torpedos inundado a causa de un agujero en estribor, navegando a solo 15 nudos por hora con 1.400 toneladas de agua a bordo, además de 11 muertos.

Mientras el resto de la escuadrilla se freno para que el contralmirante Bödicker se trasladase al SMS Lützow, mientras que el SMS Seydlitz trataba de evitar el campo de minas, los demás navíos avistaron y evitaron torpedos disparados por parte de uno o más submarinos británicos.
El navío averiado retorno a su base sobre la desembocadura del río Jade acompañado por dos destructores, mientras que el Zeppelin L-7 vigilaba desde el aire el recorrido. Para evitar otras minas y submarinos, la fuerza de cruceros de batalla cambió el rumbo a una ruta a lo largo de la costa de Frisia Oriental. Esto antes había sido evitado, porque en el tiempo claro los barcos arriesgaban ser avistados desde las islas de Rottum y Schiermonnikoog y sus movimientos podían ser informados al enemigo.

Los británicos estaban al tanto que la flota alemana había navegado desde el mediodía. Más información llegó a las 20:15, cuando un mensaje inalámbrico interceptado dio la información que se dirigían a Yarmouth. Previendo esto ya hacia las 19:05 se ordenó a parte de la flota navegar hacia el sur de Scapa Flow. Alrededor de la medianoche, la Fuerza Harwich del Comodoro Reginald Tyrwhitt compuesta de tres cruceros ligeros y 18 destructores recibió la orden de moverse hacia el norte.

Alrededor de las 20:00 hs., los barcos alemanes recibieron un mensaje del Estado Mayor de la Armada, que una gran flota británica estaba operando en la costa belga y que otra había sido vista cerca de la costa de Noruega el día anterior. Esto sugería que la flota británica se encontraba aún dividida, dando lugar al optimismo de que la operación marchaba según lo previsto, a pesar del problema del SMS Seydlitz. A las 21:30 hs., otro mensaje indicó que patrulleras británicas de la costa belga se dirigían de regreso a puerto, lo que fue interpretado como una confirmación de que los submarinos británicos habían informado de los movimientos alemanes.

Para noche del 24 de abril, los barcos británicos del norte habían regresado a puerto para abastecerse de carbón y no estaban al tanto de los movimientos. Los buques frente a la costa de Flandes incluían 12 destructores adicionales de la Fuerza Harwich, que habían sido enviados para ayudar con un bombardeo costero.

Los zeppelins alemanes, habiendo dejado caer sus bombas, regresaron sobrevolando la fuerza de bombardeo. La visibilidad de la costa era pobre, los vientos fueron desfavorables y las ciudades contaban con defensas mejores de las que se creían. Los dirigibles habían bombardeado Norwich, Lincoln, Harwich e Ipswich contra los buques británicos, pero ninguno de ellos había sido dañado. A eso de las 03:50 hs. del 25 de Abril de 1916, el crucero ligero SMS Rostock, uno de los buques de pantalla del contraalmirante Bödicker, avisto barcos británicos en dirección oeste-suroeste. Por su parte, el Comodoro Tyrwhitt reporto a la sede de la Grand Fleet, la presencia de cuatro acorazados y seis cruceros. Luego viro al sur con el objetivo de atraerlos para alejarlos de la ciudad-puerto de Lowestoft, sin embargo fue ignorado.

Finalmente a las 04:10 hs. de la madrugada cuatro cruceros abrieron fuego contra las instalaciones portuarias y de la ciudad en un lapso de 10 minutos destruyendo 200 casas y dos baterías de artillería, hiriendo a 12 personas y matando a otras 3. Luego de esto, avanzaron hacia Yarmouth, sin embargo la niebla dificulto la visión del objetivo, por lo que el bombardeo fue breve, debido a la recepción de informes sobre que una flotilla británica estaba atacando al resto de la escuadra, por lo que regresaron a toda máquina para reunirse de nuevo.

Cuando descubrió que no podía sacar a las naves alemanas de distancia, el Comodoro Tyrwhitt había vuelto y se enfrentó a los seis cruceros ligeros y acompañantes, pero se interrumpió la acción cuando los cruceros de batalla regresaron y serían superados en número. Los cruceros ligeros SMS Rostock y SMS Elbing habían tratado de llevar a los barcos británicos a la distancia de los cañones de los cruceros de batalla, pero al avistarlos, viraron hacia el sur, aunque al recibir disparos, sufrieron daños el crucero HMS Conquest, el destructor HMS Laertes y uno de los cruceros ligeros. EL primero había sido alcanzado por un proyectil por lo que redujo la velocidad, sufriendo además 40 bajas. El contraalmirante Bödicker no siguió a las naves en retirada, suponiendo que eran más veloces y probablemente podían emboscarlo con naves de mayor calado.

Finalmente, ordenó el cese del bombardeo y viró en dirección nor-oeste hacia el punto de reunión en los alrededores del Banco Terschelling, esperando que los cruceros británicos lo siguieran, aunque no lo hicieron.

Durante el bombardeo de las dos ciudades costeras, el crucero ligero SMS Francfort hundió un vapor armado de patrulla, mientras el líder de Flotilla de Torpederos VIº, el SMS G41 hundió al pesquero King Stephen, recordado porque su tripulación se negó a rescatar a la tripulación de un zeppelín que había quedado varado sobre el mar. Las tripulaciones fueron rescatadas y tomadas como prisioneros. A las 07:30 hs. el Personal Naval envió información de la costa de Flandes sobre transmisiones inalámbricas interceptadas que instruyen a los navíos abastecerse de carbón y seguir rumbo al Puerto de Dunquerque.

Por su pare el Comodoro Tyrwhitt intentó seguir la escuadra alemana a cierta distancia. A las 08:30, que había localizado el humo de los barcos, pero se le ordenó abandonar la persecución y retornar. En cuanto a la Grand Fleet, a causa del fuerte oleaje avanzaba lentamente hacia el sur, mientras que los destructores seguían en los puertos a causa del mal tiempo. A las 11:00, el Almirantazgo ordenó que la persecución fuese abandonada, momento en el que la parte principal de la flota estaba a 150 millas (130 millas náuticas; 240 km) detrás de la escuadra de cruceros, que había avanzado desde más al sur. Los dos escuadrones de cruceros de batalla estuvieron a menos de 50 millas (43 millas náuticas; 80 km) el uno del otro de distancia, pero no lograron encontrase.

El saldo del raid fue de 21 marinos británicos en el mar. Un militar y tres civiles fueron muertos y 19 fueron heridos en la ciudad de Lowestoft. Sin dudas esta acción provocó el enojo de la población británica ya que una vez más eran víctimas de la barbarie de los alemanes.

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Mapa de la travesía de la flota alemana que bombardeo las ciudades portuarias de Lowestoft y Yarmouth.
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Representación artística sobre el breve combate entre navíos alemanes y británicos.
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Edificios destruidos por el bombardeo en Lowestoft.
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Publicado por en 25 abril, 2016 en 1916

 

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